蜻蜓号在土卫六泰坦表面的艺术画 | JHUAPL / Michael Carroll


人类将向土星最大的卫星——土卫六泰坦,派遣一架核动力四轴旋翼无人机。


听起来超级科幻对不对?然而,这不是科幻,而是不久后将会发生的现实。NASA已经决定,将发射一架无人机前往土卫六,去探索那颗星球上像雨一样落下来的有机分子,以及汇聚成江河湖海的液态甲烷。


蜻蜓号着陆器是一架四轴旋翼机,将在土卫六的天空展开自主飞行 | APL / Mike Carroll


蜻蜓号本身是一个着陆探测器,体长约3米,四角各有一对共轴螺旋桨,构成一架四轴旋翼机。它可以先在土卫六表面某处着陆,然后转动旋翼进行短途飞行,前往其他地点进行科学探测,每次飞行最远可达8公里


它将有能力拍摄照片,采集空气和表面物质样本,测定它们的化学成分,展开气象和地震学测量,并在飞行过程中勘测周边地区。它的任务目标是:测定土卫六上的环境,以便我们更好地了解这颗巨大的卫星,同时搜寻那里可能存在的构成生命的要素


土卫六(右)是土星这颗光环行星最大的卫星,拥有比地球更浓厚的大气层 | pic2.me


已故的卡西尼号探测器多次考察过土卫六,在那里发现过由碳氢化合物构成的沙丘,找到过冰火山活动的迹象,甚至探测到土卫六的地下存在液态水海洋。然而,在所有的这些发现当中,最引人注目的当数在土卫六北极附近发现的、由液态甲烷和乙烷构成的巨大湖泊


卡西尼号使用雷达穿透了土卫六上雾霭重重的大气层,对土卫六的表面进行了细致的成像观测,结果不只显示出这些湖泊,还在周边的山丘上发现了汇入这些湖泊的河流。这表明,土卫六上的甲烷就像地球上的水一样,会蒸发升腾,在大气中飘移,还会形成“降雨”,汇聚成江河湖海。


当然,那里的气温只有-180℃。不要以为温度这么低,一切就都被冰封住了。甲烷循环,再加上大量有机分子参与其中,意味着土卫六上可能进行着各种有趣的、可能跟生命诞生之前有关的化学过程


而这些,正是我们想要去弄清楚的。


土卫六上有液态甲烷构成的海洋,还有好像被流水打磨过的“鹅卵石”| ESA/NASA/JPL/University of Arizona & NASA/JPL-Caltech/ASI/USGS


怎么把一架无人机送上土卫六?看这段视频就知道了!| NASA


蜻蜓号无人机将在土卫六赤道附近香格里拉地区的沙丘地带着陆,按照目前的规划,预定工作寿命大约是2年半。想要从着陆地点飞到位于北极附近的湖泊地区,2年半的时间恐怕是不够的。


不过负责建造蜻蜓号的团队,是美国约翰斯霍普金斯大学的应用物理实验室,他们制造的探测器一向以坚韧耐用而著称,比如今年年初刚刚飞掠柯伊伯带小天体“天涯海角”的新视野号。


期待蜻蜓号也能在土卫六上超期服役,有朝一日有机会靠近土卫六北极那些液态甲烷构成的巨大湖泊。到时候,它拍回来的湖光山色,会让我们地球人集体惊艳的。


在那之前,还是先期待蜻蜓号任务一切顺利吧!


作者:Phil Plait

编译:艾麦乐

编辑:Steed

参考来源:NASA WILL BE SENDING A QUADCOPTER CALLED DRAGONFLY TO TITAN


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